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Jane F. McAlevey, que capacitou trabalhadores em todo o mundo, morre aos 59 anos

Jane F. McAlevey, uma feroz organizadora trabalhista e acadêmica que treinou dezenas de milhares de trabalhadores ao redor do mundo em estratégias para assumir o controle de seus sindicatos e moldá-los, morreu no domingo em sua cabana em Muir Beach, Califórnia. Ela tinha 59 anos.

Seu meio-irmão Mitchell Rotbert disse que a causa foi mieloma múltiplo. Ela já havia passado por cirurgias de câncer de mama. Sua casa principal era em Manhattan.

A Sra. McAlevey (pronuncia-se MACK-a-leevee) dedicou sua vida a aumentar o poder da classe trabalhadora. Ela acreditava que os sindicatos dirigidos pelos trabalhadores — liderados de baixo para cima, em vez de cima para baixo — eram os motores mais eficazes para combater a desigualdade econômica.

Em seus escritos, inclusive para The Nation, como o que a revista descreveu como seu “correspondente de greves”, e em frequentes entrevistas na mídia e podcasts, a Sra. McAlevey se tornou uma crítica vocal do que ela via como complacência, inépcia e conluio corporativo de muitos líderes trabalhistas dos EUA.

“O que quase nenhum sindicato faz é realmente organizar seus membros como membros em suas próprias comunidades para construir poder comunitário”, ela disse em uma entrevista para este obituário em novembro passado. “Eu ensino os trabalhadores a assumir seus sindicatos e mudá-los.”

Depois de liderar campanhas bem-sucedidas para a AFL-CIO e o Service Employees International Union de 1997 a 2008, a Sra. McAlevey passou a prestar consultoria e treinar grupos trabalhistas em todo o país sobre como energizar as bases, atrair novos membros e combater as táticas antissindicais agressivas dos empregadores.

Ela também trabalhou com organizações de direitos dos imigrantes, grupos de inquilinos e ativistas climáticos, e viajou internacionalmente, aconselhando sindicatos hospitalares alemães, trabalhadores de comunicações irlandeses e organizadores trabalhistas no Canadá, Austrália e Reino Unido.

Uma palestrante magnética com um senso de humor seco, a Sra. McAlevey expandiu seu alcance global em 2019. Ela liderou um curso on-line intensivo e gratuito de seis semanas, “Organizando para o poder”, na sede em Berlim Fundação Rosa Luxemburgouma organização socialista democrática sem fins lucrativos. Ao longo de quatro anos, 36.000 pessoas em 130 países se conectaram aos workshops, que foram traduzidos simultaneamente para uma dúzia de idiomas, incluindo árabe, hindi, português e russo.

Os livros e cursos da Sra. McAlevey se baseavam em técnicas de organização há muito estabelecidas, disse Kate Bronfenbrenner, diretora de pesquisa em educação trabalhista na Universidade Cornell. Mas “o carisma de Jane e seus métodos de ensino inspiraram pessoas ao redor do mundo, especialmente jovens, a usar seu poder de base para se organizar.”

Ela também atraiu cerca de 4.500 participantes ao longo de quatro anos para workshops no UC Berkeley Labor Center, onde era uma pesquisadora sênior de políticas. Em 2022, o United Food and Commercial Workers local No. 770, um grande sindicato do sul da Califórnia, enviou 100 membros e funcionários para os workshops enquanto se preparava para negociar com redes de supermercados, disse a presidente do grupo, Kathy Finn.

Como resultado, o sindicato abriu negociações lideradas pela equipe para trabalhadores de base. A transparência levou a “um grande número de membros votando pela greve”, disse a Sra. Finn, uma participação que provocou concessões corporativas, evitando uma greve no último minuto. “Cada vez mais sindicatos estão usando suas táticas”, ela disse.

Jane Frances McAlevey, a mais nova de sete irmãos, nasceu em 12 de outubro de 1964, na cidade de Nova York. Sua mãe, Hazel (Hansen) McAlevey, morreu de câncer de mama quando Jane tinha 5 anos. Seu pai, John F. McAlevey, era um político local no Condado de Rockland, NY

Crescendo no subúrbio de Sloatsburg, Nova York, onde seu pai era prefeito, a Sra. McAlevey o acompanhou em eventos de campanha, marchas pelos direitos civis e protestos contra a Guerra do Vietnã.

“Eu herdei o gene de piloto de caça do meu velho”, disse a Sra. McAlevey sobre seu pai, que voou bombardeiros sobre a Alemanha durante a Segunda Guerra Mundial.

Na faculdade, na State University of New York em Buffalo, a Sra. McAlevey foi atraída para protestos contra aumentos de mensalidade e foi eleita presidente do corpo estudantil. Ela passou a liderar a associação estudantil de 64 campi do sistema.

Em abril de 1985, quando o conselho de curadores resistia a desinvestir de empresas que faziam negócios na África do Sul, a Sra. McAlevey escondeu uma corrente e cadeados sob seu vestido e ajudou centenas de estudantes a ocupar um prédio da SUNY. Ela cumpriu 10 dias de prisão por invasão de propriedade.

Depois da faculdade, a Sra. McAlevey passou um ano na América Central ensinando pessoas a ler e reconstruindo casas em uma zona de guerra na Nicarágua. De volta aos Estados Unidos, ela trabalhou para várias organizações sem fins lucrativos, incluindo a Centro de Pesquisa e Educação Highlander no Tennessee, ajudando comunidades pobres a combater a poluição causada por usinas químicas.

Após uma década no movimento pela justiça ambiental, a Sra. McAlevey juntou-se à AFL-CIO para liderar uma campanha multissindical inovadora organizando trabalhadores de asilos, taxistas, zeladores e funcionários municipais em Stamford, Connecticut, um centro corporativo com poucos membros sindicalizados na época.

Os trabalhadores estavam chateados não apenas com os salários e benefícios, mas também com a falta de moradia acessível na área de Stamford, descobriu a Sra. McAlevey. Ela ampliou a campanha sindical para pressionar por moradia, uma abordagem que ela chamou de “organização integral dos trabalhadores”.

Organização trabalhista, Sra. McAlevey disse“é mais do que o que acontece quando você bate o ponto. É maior do que isso. Seus filhos têm uma boa escola para frequentar? Um parque limpo e seguro? Moradia acessível? Transporte?”

Ao longo de quatro anos, o Stamford Organizing Project se sindicalizou e conquistou contratos para mais de 4.000 trabalhadores, além de fazer parcerias com grupos comunitários para salvar moradias públicas da demolição.

Após se filiar ao Service Employees International Union em 2002, a Sra. McAlevey empreendeu uma campanha para organizar enfermeiros e outros funcionários de hospitais em Nevada, que é um estado com direito ao trabalho, no qual os funcionários não podem ser obrigados a se filiar a sindicatos. Isso também significava que os trabalhadores representados por sindicatos poderiam abrir mão do pagamento de contribuições, enfraquecendo a influência do trabalho. A Sra. McAlevey foi creditada por reviver um capítulo local moribundo e liderar greves para obter contratos com salários mais altos e melhores benefícios.

Mas seu mandato de quatro anos em Nevada foi tumultuado. Ela foi apelidada de “Hurricane Jane”, e alguns dirigentes sindicais locais resistiram às suas iniciativas. Sua maior luta foi com a liderança nacional do SEIU, que na época estava forjando acordos privados com redes de hospitais para restringir greves em algumas áreas, incluindo Nevada, em troca de tolerar a organização em outros lugares.

A Sra. McAlevey deixou o SEIU em 2008. No ano seguinte, ela descobriu que tinha câncer de mama e passou por cirurgias preventivas para remover seus ovários, útero e seios. Enquanto se recuperava, ela escreveu um livro de memórias, “Aumentando as expectativas (e causando problemas):Minha década de luta pelo movimento trabalhista” (2012), com o jornalista Bob Ostertag. Ele expôs com franqueza incomum não apenas as táticas de combate dos trabalhadores com as redes de hospitais em Nevada, mas também as lutas internas de poder sindical que sabotaram seus ganhos.

Seu relato levou a uma nova carreira. Convidada a estudar para um Ph.D. na City University of New York, ela transformou sua dissertação em um novo livro, “Sem atalhos: Organizing for Power in the New Gilded Age” (2016). Ele dissecou uma dúzia de campanhas — tanto sucessos quanto fracassos — para oferecer um guia prático para organizadores.

Grupos trabalhistas e progressistas desperdiçam energia em mobilizações do tipo “sentir-se bem” e “eventismo”, como comícios de apoiadores e coletivas de imprensa, a Sra. McAlevey argumentou. Ela defendeu a “organização profunda” — conversas pacientes, individuais, para persuadir trabalhadores indiferentes ou hostis.

Ela acreditava que construir grandes maiorias prontas para a greve dentro das empresas poderia conter a guinada para a direita dos eleitores operários.

A Sra. McAlevey amava cavalos e tinha um chamado Jalapeño, transportando-o de uma cidade para outra e brincando que ele era seu “namorado”.

Em setembro de 2021, a Sra. McAlevey foi diagnosticada com mieloma múltiplo. Ela passou por quimioterapia e um transplante de medula óssea apenas para descobrir, após desmaiar em uma linha de piquete em Oakland, que o tratamento havia falhado.

Mesmo depois que os médicos lhe disseram que ela tinha apenas algumas semanas de vida, a Sra. McAlevey desafiou as expectativas, comemorando a publicação de seu quarto livro, “Regras para vencer: Poder e Participação nas Negociações Sindicais” (2023), viajando para a Irlanda para pesquisar um quinto livro e dando palestras on-line para trabalhadores da Nova Zelândia à Zâmbia.

A Sra. McAlevey deixa quatro irmãos: Benedict, John, Thomas e Birgitta McAlevey, bem como dois meio-irmãos, Mitchell e Clifford Rotbert. Sua irmã Catherine morreu de câncer de mama em 2013, e seu irmão Peter morreu de câncer de fígado em 2014.

Em abril, com seu câncer “atacando com uma ferocidade que tirou o fôlego até mesmo da minha equipe médica”, como ela disse, a Sra. McAlevey publicou uma carta aberta para familiares, amigos, colegas e assinantes do boletim informativo — intitulada “Eu amei estar neste mundo com vocês” — relatando que ela havia entrado em cuidados paliativos em casa.

No entanto, em maio, ela publicou um artigo final no The Nation dissecando a derrota eleitoral do United Auto Workers em uma fábrica da Mercedes no Alabama. Entre outros erros, ela escreveu, o sindicato falhou em reunir a comunidade local em torno de sua campanha.

Ela permaneceu fiel à sua causa até o fim. Mesmo enquanto passava o tempo restante com seus entes queridos, ela escreveu, ela estaria “aplaudindo ruidosamente cada trabalhador em cada luta contra o que se tornou uma elite rapace e cruel da nova era dourada”.

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